“Onze borrel is gegroeid als een olievlek, maar wij wilden eigenlijk gewoon een gezellige netwerkborrel op vrijdagmiddag.” Zo’n tweeduizend bezoekers betraden vrijdag 17 november het Gooiland Theater voor “VSOP Borrel Final Edition”, zoals initiatiefnemers Jan Willem Schermerhorn en Jeroen van Kooten het evenement noemden op Facebook. Onder het motto “een onvergetelijke laatste VSOP (Vrijdag Samen Op Pad) Borrel” was het een avond vol feest, warme herinneringen en uitgelaten ontmoetingen. 

Het was midden in de crisis toen Van Kooten en Schermerhorn, onder het genot van een drankje, tot de conclusie kwamen dat een gezellige vrijdagmiddagborrel toch haast niet meer te vinden was. Ze belden wat vrienden en kennissen en binnen de kortste keren hadden ze dertig man op de been. De keer daarop kwamen er al vijfhonderd mensen op de borrel af. Van Kooten: “Kennelijk miste iedereen die plek waar je gewoon gezellig kunt borrelen, zonder verplichtingen.” Zo kwam de Vrijdag Samen Op Pad Borrel tot leven en groeide uit tot een welbezochte in zijn soort. Het bleek een broedplaats van liefde. Volgens Van Kooten zouden er zelfs huwelijken uit voortgekomen zijn. En het tegenovergestelde dan? “Ja, scheidingen ook.”  De opkomst steeg tot in de duizendtallen, met een piek in maart twee jaar geleden en deze laatste vrijdag: Van Kooten en Schermerhorn wisten in beide gevallen maar liefst tweeduizend borrelaars te trekken.

Drie á vier keer per jaar vond de borrel sinds 2008 plaats, waarvan 23 keer in Hilversum. Busladingen vol kwamen van heinde en verre om te borrelen en te feesten. De gouden formule was volgens de mannen “dichtbij jezelf blijven”. Van Kooten: “Wij willen zelf gewoon graag een leuke avond. In overleg met de eigenaar van de locatie bedenken we een programma waar we zelf zin in hebben.”

En zo kwam het, dat vrijdagmiddag 17 november Theater Gooiland vol statafels, sfeerverlichting en loungebanken de eerste enthousiastelingen ontving voor de laatste VSOP Borrel. De eerste paar uur stonden in het teken van gezellige ontmoeting en terugkijken op wat eens was. Tegen zessen riepen Van Kooten en Schermerhorn de zaal op om te komen kijken naar een documentaire. De heren hadden de tijd genomen om langs alle locaties van de VSOP Borrel te rijden en verslag te doen van de vervlogen jaren. Vrienden en betrokkenen bedankten hen voor alle mooie tijden die ze hadden beleefd. De avond vervolgde met onder andere DJ Charles, Erik de Zwart, een saxofonist en de klap op de vuurpijl: Danny Froger. Philip Lamers, directeur van Theater Gooiland, was laaiend enthousiast: “Een groot succes, goed om het met een knal af te sluiten.”

Ondanks de enorme opkomst hebben de heren toch besloten met de VSOP Borrel in huidige vorm te stoppen. Van Kooten: “Veel moeders leggen eerst hun kinderen in bed en komen dan om 21.00 uur om te feesten. Dat was nooit onze bedoeling.” Daarom maken de heren vanaf nu een splitsing: een kleine netwerkborrel en een groot feest. Het grote feest mag dezelfde omvang krijgen als de VSOP Borrels hadden en krijgt de naam ‘Double D: Dance and Drinks’. De netwerkborrel is puur bedoeld voor een selecte kring uit het netwerk van Van Kooten en Schermerhorn. En als het dan toch weer stormloopt? Van Kooten: “Dan geldt, zoals Wilders eens zei: ‘Vol is vol!’”

Het oplettend oog zal het zijn opgevallen dat ook menig bekende Nederlander zijn gezicht liet zien. Onder andere top 40-directeur Erik de Zwart, presentatrice Nance Coolen en zanger Waylon waren aanwezig. Waylon: “Het is mijn eerste keer. Ik had vanavond niks te doen, dus besloot ik met mijn manager en mijn beste maatje mee te gaan.” Van Kooten en Schermerhorn hebben een breed netwerk in de entertainmentindustrie. Toch is de opkomst niet alleen daaruit afkomstig. Van Kooten: “Van stukadoors tot bancaire jongens, van multimiljonairs tot mensen die de eindjes aan elkaar moeten knopen: alles komt langs. Wij zijn zelf ook heel toegankelijk, we schrijven geen dresscode voor en vragen bijna geen entreegeld.”

Volgens Van Kooten hebben vooral de locaties waar de VSOP Borrels zijn gehouden baat gehad bij de succesvolle avonden. “We hebben kroeg na kroeg op de kaart gezet. Eerst hadden de gelegenheden weinig naamsbekendheid, maar na ons kent iedereen ze. Dat geldt ook voor Theater Gooiland. Ze kregen de verhuur van de evenementenlocatie bijna niet van de grond. Inmiddels is zelfs The Voice er met kandidaten geweest.” Lamers denkt daar anders over. “Als de borrels werkelijk zoveel invloed hadden gehad op de verhuur van onze evenementenlocatie, hadden we nu helemaal volgeboekt gezeten. Dat is niet het geval. Vier jaar geleden waren er hoogstens wat Hilversummers die door de borrels doorkregen dat Theater Gooiland weer open was.”

Waar de netwerkborrels gehouden gaan worden, is nog niet duidelijk. In ieder geval op een andere, kleine locatie. Lamers, Schermerhorn en van Kooten blijven samenwerken om in 2018 het eerste Double D-feest neer te zetten. Lamers: “Zij zetten hun netwerk in en wij faciliteren het. Dat er direct al 1800 bezoekers komen, is niet onze verwachting. We hopen eerst op achthonderd bezoekers.”